¿Qué es alúmina? Es el material del que está hecho el aluminio, y hacerlo es un problema.

minería de bauxita
Getty Images / minería de bauxita, la fuente de alúmina

Hacer alúmina es sucio y contaminante, y está de vuelta en los Estados Unidos.

Hay una crisis de alúmina en el mundo en este momento; los suministros del polvo blanco son ajustados y los precios están subiendo. Y la primera pregunta que incluso mi corrector ortográfico hace es, ¿qué es alúmina? Lo sigue cambiando a aluminio. No es; es óxido de aluminio, el material del que está hecho el aluminio.

Todos saben que el aluminio es el metal verde maravilla; hace que Teslas y Fords sean más livianos y más eficientes energéticamente, y se recicla tan fácilmente, ahorrando más del 90 por ciento de la energía necesaria para fabricar metal nuevo. ¿Qué podría estar mal con esta imagen? Lo que está mal es que la demanda de aluminio supera con creces la oferta de aluminio reciclado y esa demanda está creciendo con cada nuevo automóvil o camión eléctrico ligero. Cada vez que sugiero que esto podría ser un problema (como lo hice en mi reseña del libro de Carl Zimring, Aluminio reciclado), los lectores escriben "esto es absurdo" y "BS" y ¿qué hay de malo con el aluminio? Así que discutamos esta crisis de alúmina y volvamos a pasarla, esta vez al revés desde el producto terminado.

TVA Power

Tennessee Valley Authority / Public Domain

El aluminio se fabrica haciendo pasar electricidad a través de un recipiente de reducción lleno de cristales de alúmina disueltos; básicamente, cada libra de aluminio está hecha de aproximadamente dos libras de alúmina u óxido de aluminio. Se necesita mucha energía para romper el enlace entre el aluminio y el oxígeno, aproximadamente 15 kilovatios-hora por kilogramo (2.2 libras) de aluminio. Es por eso que se construyeron las grandes represas del valle de Tennessee y el río Columbia, para generar electricidad y hacer aluminio para hacer aviones. Cuando esa electricidad se volvió demasiado valiosa porque era necesaria para enfriar e iluminar edificios, la industria de la fundición de aluminio siguió la energía hidroeléctrica barata a Canadá, Islandia y Noruega. También crea una gran cantidad de dióxido de carbono, ya que el oxígeno emitido cuando se separa del aluminio se combina con el carbono de los electrodos (aunque esto puede cambiar con la nueva tecnología).

La alúmina está hecha de bauxita, que se extrae en minas gigantes a cielo abierto en Jamaica, Rusia y Malasia. La minería por sí sola es enormemente destructiva, destruyendo tierras y bosques agrícolas. Debido a la demanda de China, Malasia está siendo invadida. Según la BBC,

La producción anual de mineral de bauxita aumentó de poco más de 200, 000 toneladas en 2013 a casi 20 millones de toneladas el año pasado. Malasia es ahora el principal productor mundial y representa casi la mitad del suministro a la industria masiva de aluminio de China.

derrame de lodo rojo

© STR / AFP / Getty Images / derrame de lodo rojo en Hungría

En las grandes operaciones industriales cercanas a la fuente, la bauxita se tritura y se cocina en sosa cáustica, y el hidrato de alúmina se precipita. Lo que queda es "lodo rojo", una mezcla tóxica de agua y productos químicos que a menudo se encuentra en estanques, que se ha filtrado con resultados desastrosos.

El hidrato de alúmina separado se cocina luego a 2, 000 ° F para expulsar el agua, dejando cristales de alúmina anhidra, el material del que está hecho el aluminio, y que es muy escaso en este momento.

La interrupción de la alúmina

Norsk Hydro

© Norsk Hydro Alunorte plant

El problema comenzó en Brasil, donde Norsk Hydro ASA acaba de cerrar la planta de alúmina más grande del mundo. La compañía ha estado luchando con el gobierno brasileño desde febrero, cuando una gran tormenta causó una inundación de lodo rojo. (La empresa lo niega). La capacidad fue reducida a la mitad por el gobierno.

Luego, en abril, según el Wall Street Journal, el gobierno de los Estados Unidos impuso sanciones a Rusal y su fundador Oleg Deripaska, la fuente del 6 por ciento de la alúmina del mundo.

Mientras tanto, en Australia occidental, fabricantes del 7 por ciento del suministro mundial, las tres refinerías de Alcoa han estado cerradas desde agosto debido a las huelgas del Sindicato de Trabajadores de Australia.

Finalmente, Norsk Hydro se hartó de la situación en Brasil y cerró la planta de alúmina la semana pasada. Según Bloomberg, no tenía dónde almacenar todo ese barro rojo.

Hydro culpó a un embargo específico que le impide usar el más nuevo de dos estanques de aguas residuales en el sitio, después de que los fiscales dijeron que un derrame en febrero contaminó el río Para y los suministros de agua locales ... Hydro anunció el cierre el miércoles, solo días después de que los fiscales lo dijeran. debería pasar al menos un año antes de que la refinería de Alunorte pueda reanudar la producción total. En una conferencia telefónica con analistas, el presidente ejecutivo de Hydro, Svein Richard Brandtzaeg, dijo que era "imposible decir" cuando el tribunal que ordenó que la planta redujera a la mitad sus operaciones le permitiría reabrir a plena producción.

Siglo aluminio

© Century Aluminium Hawesville, Kentucky

La situación de la alúmina se ha vuelto tan desesperada que Century Aluminum, la gran compañía de aluminio a carbón que notamos anteriormente en TreeHugger, es uno de los mayores beneficiarios del arancel de aluminio de la administración Trump, acaba de firmar un gran contrato para comprar alúmina a Gramercy Refinería en Louisiana, propiedad de Noranda Alumina. En sus informes, incluso el habitualmente astuto Financial Times malinterpreta alúmina y escribe: "La alúmina es un ingrediente clave en la producción del metal ligero, junto con la bauxita". La alúmina es bauxita procesada, no un ingrediente clave separado. Alúmina es eso. Pero no importa, algunos piensan que esta es una gran noticia. De FT:

`` Como la última refinería de alúmina de grado de fundición en los Estados Unidos, tenemos la intención de desempeñar un papel importante en el fortalecimiento de la industria del aluminio estadounidense en los años venideros '', David D Addario, director ejecutivo de Noranda Alúmina, dijo.

Hay una razón por la cual Gramercy es la última refinería de alúmina en los Estados Unidos: es un contaminante grave. El año pasado se aplicó para emitir 1500 libras de mercurio al aire cada año; David Mitchell, del Advocate, señala que esto es hasta seis veces más que el segundo emisor más grande del estado. No se suponía que emitiera mercurio, pero Mitchell escribe:

Noranda ya era uno de los principales emisores de mercurio en el medio ambiente debido a sus estanques de desechos de lodo rojo, que están unidos con mercurio. Los antiguos funcionarios de la compañía habían creído durante mucho tiempo que todo el mercurio naturalmente en el mineral de bauxita estaba, después del procesamiento, unido químicamente a los desechos de residuos enviados a esos estanques de lodo rojo. El lodo rojo se almacena en grandes depósitos nivelados en la propiedad de la compañía.

El Departamento de Calidad Ambiental de Louisiana otorgó el permiso porque "el mayor beneficio ambiental de reducir aún más las emisiones no fue suficiente para justificar el impacto económico en Noranda". Oh y

"Notablemente, Noranda Aluminium es la única refinería de alúmina de grado de fundición que actualmente opera en los Estados Unidos", dijeron funcionarios de DEQ en una decisión reciente para la modificación del permiso aéreo. "Por lo tanto, la operación continua de esta instalación es crítica para garantizar un suministro interno de alúmina de grado de fundición".

Consumo de aluminio

© Usos para aluminio / statista

Esto no es absurdo y no es BS. La fabricación de aluminio es una fuente importante de emisiones de carbono y contaminación, aquí mismo, en casa. Reciclar más de sus latas pop no hará mucha diferencia, porque la mayoría del aluminio se destina a edificios, automóviles, camiones y aviones. Simplemente tenemos que usar menos de las cosas. Y eso significa, para citar a Carl Zimring, tenemos que cambiar la forma en que pensamos sobre el aluminio.

A medida que los diseñadores crean productos atractivos a partir del aluminio, las minas de bauxita en todo el planeta intensifican su extracción de mineral a un costo duradero para las personas, plantas, animales, aire, tierra y agua de las áreas locales. El reciclaje, a falta de un límite en la extracción de material primario, no cierra los lazos industriales tanto como alimenta la explotación ambiental.

Es por eso que sigo sobre la suficiencia, sobre la solución más adecuada. Porque incluso Teslas no puede considerarse sostenible si están aumentando la demanda de aluminio. Pruebe una bicicleta o un auto compartido o cualquier otra cosa, siempre que use menos recursos. Y para los arquitectos que piensan que especificar aluminio reciclado está bien, no lo está; solo crea más demanda para las cosas vírgenes.

Hasta que reduzcamos la demanda de aluminio para satisfacer el suministro de aluminio reciclado, solo estamos contribuyendo a una mayor destrucción y contaminación, desde Malasia hasta Louisiana.