¿Qué kits de prueba pueden detectar contaminantes en suelos de jardín, frutas y verduras?

informe de prueba de plomo en el suelo

kisforkate / CC BY-SA 2.0

Después de nuestro informe sobre un estudio que brinda información sobre cómo minimizar el riesgo de vegetales tóxicos de los jardines urbanos, el lector de TreeHugger Craig escribió para preguntar:

Estoy investigando kits de prueba de suelo, para contaminación, no nutrición. Quiero probar el suelo, el agua y la comida misma. ¿Te gustaría recomendar algún kit de prueba?

Craig quiere probar los suelos en terrenos altos y comparar los resultados con las pruebas de suelos en el valle que canaliza la escorrentía de las carreteras, donde las moras silvestres pueden ser menos alimento para el cerebro que drenar la fruta. ¡Suena como un gran proyecto! Aunque nuestra respuesta puede no ser lo que Craig quería escuchar, esperamos que compartirla pueda ayudar a los lectores de TH a ahorrar dinero en pruebas que no son confiables.

Estándar de oro para pruebas de suelo

Desafortunadamente, es poco probable que un kit de prueba disponible en el mercado de consumo pruebe de manera confiable y precisa la contaminación del suelo. El "estándar de oro" para analizar metales en el suelo es extraer los metales y analizar el extracto mediante espectrómetros de absorción atómica o de emisión atómica. Estos instrumentos (que son lo suficientemente caros como para que solo los laboratorios bien equipados puedan justificarlos) puedan detectar la "huella digital" de átomos individuales: cada átomo absorbe o emite luz a longitudes de onda específicas que son exclusivas de ese átomo. Alternativamente, el espectrómetro de masas ICP aún más costoso y altamente sensible puede identificar iones metálicos individuales por sus pesos atómicos.

Otra técnica que recientemente ha llamado la atención es el XRF (espectrómetros de fluorescencia de rayos X), porque ciertas organizaciones de consumidores han comenzado a escanear productos para detectar la presencia de materiales tóxicos por XRF. Estos dispositivos también deben ser utilizados solo por personal altamente capacitado, tanto por la seguridad del uso de las fuentes de rayos X como por la precisión de la técnica. En general, cuanto más barato es el dispositivo, menos capaz es de distinguir entre varios metales en una muestra compleja como el suelo.

Aunque existen kits de prueba de plomo certificados de manera confiable en el mercado (certificados para no producir más del 5% de falsos negativos), estos kits están destinados a operar en el rango de 5000 ppm, muy por encima del nivel de interés para los contaminantes en el suelo.

Caídas del kit de prueba de suelo

El suelo es notoriamente difícil de analizar, ya que el contaminante absorbido en el suelo debe extraerse en un vehículo líquido para que esté disponible para alimentarlo en un espectrómetro o para reaccionar con un reactivo que puede indicar la presencia del contaminante por cambio de color, uno de los trucos más comunes de los kits de prueba.

Este proceso de extracción afecta significativamente los resultados de la prueba. La composición del suelo y el pH, la presencia de múltiples contaminantes y otros factores pueden influir en la integridad de la extracción. Es necesario extraer un porcentaje repetidamente consistente para cuantificar cuánto contaminante existe en la cantidad de suelo utilizado para la prueba o no se puede alcanzar una estimación numérica de la contaminación.

Dado que el plomo suele estar presente en el suelo (hasta 20 ppm puede considerarse "natural"). Además, el plomo no es necesariamente peligroso incluso cuando está presente como un contaminante de bajo nivel: la mayoría de todos considera que los niveles de hasta 100 ppm en el suelo son seguros, mientras que hasta 400 ppm de plomo en el suelo es seguro para el área de juego de un niño, incluso teniendo en cuenta que el niño comerá algo de tierra, según la EPA. Por lo tanto, una prueba que simplemente indica "sí" o "no" no tiene sentido. La prueba debe dar un resultado cuantitativo; La importancia del paso de extracción no puede ser descuidada.

Los tamaños de muestra pequeños, que generalmente son necesarios para mantener bajos los costos en los kits de prueba del consumidor, complican aún más la prueba, porque es muy difícil obtener una "muestra homogénea" de suelo (una muestra que daría los mismos resultados sin importar donde sacas el poquito que realmente se pondrá a prueba).

Finalmente, las pruebas colorimétricas comunes a los kits de prueba dependen del contaminante que reacciona con otro químico que cambia de color. Estas pruebas son susceptibles a falsos positivos, lo que indica la presencia de un contaminante cuando realmente hay otro químico, a menudo benigno, en el suelo que también puede reaccionar con el reactivo que cambia de color, así como falsos negativos, lo que indica que no contaminante, con mayor frecuencia porque el contaminante se extrajo insuficientemente del suelo o porque el contaminante es parte de una molécula más grande que no reacciona con el agente de cambio de color.

Asesoramiento constructivo sobre pruebas de suelos

No podemos dejar el tema en una nota tan negativa. Para ser un poco más constructivo para cualquier persona con una hipótesis potencialmente interesante sobre la contaminación del suelo para probar: sugeriríamos un poco de trabajo en red con las universidades locales. Vea si alguien en el departamento de química estaría interesado en asociarse en un proyecto de este tipo. El dinero de la subvención puede estar disponible para ayudar a financiar tales estudios y, por supuesto, es probable que el laboratorio de química de la universidad esté bien equipado para abordar tales preguntas.

Este tipo de proyecto es una excelente manera para que los estudiantes aprendan sobre los métodos, técnicas y limitaciones del análisis químico. El alcance del estudio podría incluso integrar la cuestión de los kits de prueba. Hacer el análisis mediante uno o más métodos "estándar de oro" y comparar los resultados de los kits de prueba del consumidor probablemente demostraría lo que otros estudios han demostrado: una baja correlación de resultados.

Comparte tu experiencia

Si alguien que leyó esto ha tenido experiencias positivas (o negativas) con kits de prueba para contaminantes tóxicos, avísenos en los comentarios; Si cree que obtuvo buenos resultados, ¿tuvo los resultados de su prueba confirmados por un laboratorio? Si un kit de prueba te decepcionó, avísanos.