¿El agua en latas es más verde que el agua en botellas? No.

Cerveza enlatada
Cerveza enlatada CC BY 2.0 / Lloyd Alter

Las empresas de agua embotellada están haciendo esto debido a las preocupaciones públicas sobre el plástico de un solo uso.

Hay una nueva botella de agua en el mercado, Ever & Ever, que viene en una lata de aluminio. No está solo; Según el New York Times, PepsiCo está probando el agua enlatada de Aquafina. Evidentemente es en respuesta a las preocupaciones ambientales:

En los últimos años, el sentimiento público se ha vuelto contra los artículos de plástico de un solo uso, que pueden terminar acumulándose en vertederos o flotando en los océanos. En todo el mundo, solo el 9 por ciento de todo el plástico jamás fabricado ha sido reciclado; en contraste, el 67 por ciento del aluminio comprado por los consumidores cada año se reutiliza.

Ever & Ever, en su comercialización, ensalza las virtudes del aluminio con una redacción maravillosamente creativa:

Ever & Ever es una carta de amor al aluminio, el metal eterno que ha existido durante aproximadamente una eternidad y tendrá una duración de aproximadamente otra para siempre, tomando cualquier forma que los humanos requieran, en silencio, desinteresadamente, sin ego ni desperdicio, a diferencia del plástico, que es un cargador gratuito que se siente completamente cómodo tumbado en un océano o vertedero sin hacer nada.

El argumento que todos están haciendo es que una lata de aluminio es mejor para el medio ambiente que una botella de PET porque el aluminio es muy fácil de reciclar. El problema es que no es necesariamente así . Ever & Ever dice "el aluminio es infinitamente reciclable" y "las latas están hechas de un promedio de 70 por ciento de material reciclado".

El problema es que otro 30 por ciento. Incluso si el reciclaje capturara el 100 por ciento del aluminio (no lo hace), no habría suficiente material reciclado para satisfacer la demanda porque el mercado sigue creciendo y la gente sigue pensando en nuevos usos, como el agua enlatada. Eso significa que necesitamos mucho aluminio nuevo.

minería de bauxita

© Getty Images / minería de bauxita, la fuente de alúmina

La fabricación de aluminio primario es en casi todos los aspectos un desastre ambiental. Primero debes extraer la bauxita en Jamaica, Malasia y China, destruyendo tierras agrícolas y bosques en el proceso. La extracción de mineral de bauxita aumentó de 200, 000 toneladas en 2013 a casi 20 millones de toneladas el año pasado, gracias a la mayor demanda, principalmente de China.

derrame de lodo rojo

© STR / AFP / Getty Images / derrame de lodo rojo en Hungría

Luego debes cocinar la bauxita en soda cáustica y precipitar el hidrato de alúmina. Lo que queda atrás es el tóxico "lodo rojo" que recientemente causó una inundación en Brasil cuando la represa falló, y anteriormente enterró una ciudad en Hungría.

Luego se cocina el hidrato de alúmina a 2000 ° C para expulsar el agua y obtener alúmina anhidra, u óxido de aluminio, que es de lo que se fabrica el aluminio.

Proceso de hall-heroult

Proceso de Hall-heroult / Wikipedia / CC BY 2.0

El aluminio ha sido llamado "electricidad sólida" porque se necesita mucho para separar el oxígeno del aluminio en la alúmina. Es por eso que a menudo se envía a Canadá o Islandia, donde hay energía hidroeléctrica limpia y barata. Pero incluso allí, lo hacen pegando ánodos de carbono en macetas para que cuando lo sacudan con electricidad, el carbono y el oxígeno se combinen para formar, adivina qué, dióxido de carbono.

Entonces, al final, ese 30 por ciento de aluminio nuevo que entra en la lata es casi el material más sucio que puedes hacer, mucho peor que el PET desde el punto de vista del carbono y la contaminación.

Es por eso que tenemos que dejar de usar aluminio para cosas efímeras como latas de un solo uso. Como concluyó Carl A. Zimrig en su libro "Aluminio reciclado", tenemos que reducir la demanda para no tener que fabricar aluminio virgen.

A medida que los diseñadores crean productos atractivos a partir del aluminio, las minas de bauxita en todo el planeta intensifican su extracción de mineral a un costo duradero para las personas, plantas, animales, aire, tierra y agua de las áreas locales. El reciclaje, a falta de un límite en la extracción de material primario, no cierra los lazos industriales tanto como alimenta la explotación ambiental.

Royal Albert Hall

Tenían que contarlos a todos. Ahora sabemos cuántas toneladas se necesitan para llenar el Albert Hall ... / Colin a través de Wikipedia / CC BY 2.0

Y cada vez que compra una lata de aluminio, eso es lo que está haciendo, impulsando la explotación ambiental. Green Alliance, un grupo de expertos británico, se cita en Food Service Footprint después de ponerle algunos números: "Si la mitad de las botellas de agua de plástico del Reino Unido cambiaran a latas, la extracción del aluminio podría generar 162, 010 toneladas de desechos tóxicos, suficiente para llenar el Royal Albert Hall más de seis veces ".

Otros dos puntos menos importantes pero aún significativos:

Reciclar aluminio todavía tiene su propia huella.

Como señalé anteriormente, citando a Carl Zimrig:

El aluminio es relativamente fácil de reciclar y reutilizar, pero no es tan limpio y fácil como la gente piensa. Hay aleaciones que deben eliminarse con productos químicos como el cloro; Hay humos y emisiones químicas que son tóxicas. .... aunque los contaminantes liberados por el reciclaje son pálidos en comparación con el daño ecológico de la minería y la fundición de aluminio primario, los productos de desecho del reciclaje de chatarra deben tenerse en cuenta al considerar las consecuencias de devolver el metal a la producción.

No es "infinitamente reciclable".

No es "infinitamente reciclable" y no se puede convertir en nada; según el Wall Street Journal, en realidad no es lo suficientemente bueno para muchos usos (o computadoras Mac). "Las latas viejas son menos versátiles que otras chatarras. Los fabricantes de piezas de aviones y automóviles prefieren no usar aluminio hecho de latas recicladas". Por lo tanto, los refinadores no se molestan en reciclarlo, ya que obtienen menos dinero por ello, y no hay suficientes láminas para los fabricantes de latas, por lo que estas latas de aluminio a menudo están hechas de láminas importadas. Trump impuso un arancel al aluminio importado de China, así que adivine de dónde viene, como escribí anteriormente:

Entonces, todos los que se sienten bien bebiendo su cerveza y saliendo de las latas de aluminio porque "oye, son reciclados" deberían darse cuenta de que no lo son; hay más dinero en los automóviles, por lo que nadie se molesta y simplemente se desperdician. Mientras tanto, la hoja de lata viene de ... ¿Arabia Saudita?

Al final, no se puede decir que una lata de aluminio sea más verde que una botella de plástico. Es cierto que no terminará flotando en el océano, pero eso es lo único bueno que puedes decir al respecto. Como concluyó la Alianza Verde, "Rellenar botellas de agua reutilizables es la única alternativa sostenible al plástico de un solo uso".

¿Qué pasa con el revestimiento?

Finalmente, está la cuestión de si hay un revestimiento en la lata y si contiene bisfenol A, un posible disruptor endocrino. Le pregunté a Ever & Ever y respondieron rápidamente:

Sí, cada lata tiene un revestimiento delgado para extender la vida útil del producto y garantizar la calidad y el sabor del producto. El recubrimiento que utilizamos va más allá del cumplimiento normativo mediante la eliminación de BPA; El revestimiento que utilizamos es un epóxico no BPA. El recubrimiento ha sido aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU. Y la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria.

Ever and Ever bottle

© Ever & Ever

La gente de Ever & Ever también argumenta que puedes reutilizar su botella con tapa de rosca; incluso recomiendan darle un nombre cariñoso como Samantha o Jake. Obtienen puntos por eso y por su redacción. Incluso puedo imaginar personas comprando Ever & Ever porque simplemente pueden pretender que llevan una botella reutilizable; Siempre me quejo con mis estudiantes de diseño sostenible cuando traen artículos desechables a clase, pero ¿qué haría con esto?

Pero al final, nadie debería pensar que una lata de aluminio llena de agua es realmente mejor que una botella plástica de agua. Sospecho que en realidad es peor. La única forma verdaderamente sostenible de beber agua es con una botella reutilizable, un vaso o una fuente para beber. Tenemos que usar menos aluminio e intentar eliminar los productos de aluminio de un solo uso para "cerrar el ciclo industrial". Esa es la realidad.